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每年都有一小部分美国人感染瘟疫。这种疾病是由细菌引起的鼠疫杆菌在20世纪初被引入北美,并在亚利桑那州、新墨西哥州和科罗拉多州的啮齿动物中逗留。用抗生素治疗后,它对人类就不再致命了——土拨鼠就没那么幸运了。

根据最近的研究在1950年至2017年期间,由于气候变化,西部山区的狭长地带对这种细菌的适宜程度提高了30%至40%。这暗示了未来气候变暖可能会如何影响动物传播疾病。

该研究的主要作者科林·卡尔森(Colin Carlson)说:“传统观点认为,最大的影响将来自高温和灾害,但我不认为这是肯定的。Gizmodo.“我认为重建传染病的气候信号更加困难。”

鼠疫可以感染广泛的物种,但它在啮齿动物种群中建立了长期的宿主。在中亚,它似乎在沙鼠身上游荡,而在北美,土拨鼠似乎扮演着关键角色。细菌通过几种种类的跳蚤在动物之间传播,或者在某些情况下,当像猫或土狼这样的捕食者吃了受感染的动物。有一些证据表明鼠疫耶尔森氏菌属还能与阿米巴形成共生关系,如果条件合适,甚至能在土壤中生存。

这种复杂性使得对鼠疫水库建模变得非常棘手,更不用说预测可能爆发的程度了。随着气候变化,不同的啮齿动物可能以不同的数量生存,而某些种类的蜱虫在特定的温度下更善于传播细菌。

因此,研究人员着手绘制过去鼠疫的分布,以此了解未来可能发生变化的因素。

为了做到这一点,他们将人类感染的数据——在1950年至2000年期间平均每年7.7人——与患者患病时的天气状况进行了叠加。他们还绘制了2000年至2017年野生动物调查的数据,记录了4.1万只测试动物中的5000例鼠疫病例,几乎全部在土狼身上。(土狼能在不生病的情况下捕获并传播细菌,所以证据来自它们血液中的鼠疫抗体。)

1950年至2017年间,鼠疫风险在“啮齿动物生物多样性热点地区”最高,这可能是因为有更多的啮齿动物可以感染,也可能是因为这些热点地区更有可能拥有一些科学家尚未确定的理想宿主。似乎细菌只在高海拔地区形成宿主,可能是由于土壤条件和生活在那里的啮齿动物的某种组合。

长期变暖似乎为水库创造了更适宜的条件,因为啮齿动物会扩展到更高海拔的地方。也有可能在加拿大、墨西哥和加州中央山谷的部分地区,水库已经开发,但未被发现。

该模型还支持气候事件和大流行瘟疫之间的关系。在异常温暖的年份,鼠疫在动物中最为丰富,但在寒冷、潮湿的年份,人类感染鼠疫的风险较高。研究人员认为,这是因为炎热的年份允许啮齿类动物和跳蚤的聚集,因此疾病的总数量增加。当天气变冷时,这些啮齿类动物就会死亡——当跳蚤跳船时,瘟疫就会聚集在幸存者身上。其他的跳蚤离开去寻找新的宿主,这让它们接触到了人类。

先前的研究这项新研究的一位合著者专注于最著名的瘟疫大流行——黑死病,它颠覆了封建欧洲,为现代世界奠定了基础。研究发现,这种细菌离开中亚是对波动的气候做出的反应。在欧洲的黑死病浪潮之前,蒙古经历了一系列寒冷的年份,研究人员认为这将感染鼠疫的昆虫送到了西方。

这并不意味着随着国家变暖,会有更多的人死于这种疾病。动物风险的大幅增加只增加了人类溢出效应的一小部分,而这些病例仍然是可以治疗的。

但是,作者写道,鼠疫恰好是理解气候、生态系统和疾病之间相互作用的一个很好的模型,因为它在美国受到如此密切的监测。同样的过程也发生在其他病原体身上,从黄热病、莱姆病到食肉的利什曼病但这些变化更难追踪。

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